Пролог

Действие I

Барак. Лагерь для политзаключённых.
Раннее утро. Не вставшего по подъему Ивана Шухова сержант охраны по кличке «Татарин» наказывает тремя сутками карцера, но затем сжалившись, приказывает вымыть полы в надзирательской.
В комендадуре надзиратели издеваются над Шуховым. Из медпункта фельдшер Колька отправляет Ивана Денисовича обратно на работы.
В бараке начинается обыск. Несогласного с лагерными порядками Кавторанга лейтенант Волковой угрожает отправить на десять суток в карцер.
Зэки повторяют лагерный словарь.
Заключённые идут на работы. По дороге Шухов вспоминает о прошлой беззаботной жизни, о любимой жене, в его мечтах — родная деревня.

Действие II

Соцгородок. Рабочий объект.
Заключенные обсуждают своего бригадира – Тюрина.
Во время работы Шухов с Кильдигсом незаметно забирают припрятанный толь*.
В обеденный перерыв заключённые вновь погружаются в свои воспоминания. Шухов рассказывает о том, как попал в лагерь. Цезарь и Х-123 обсуждают новый фильм Эйзенштена Тюрин повествует о своей судьбе: об увольнении из армии и выручивших его на вокзале девушках.
Дэр замечает толь. Происходит стычка между ним и бригадиром. На построении обнаруживается пропажа заключённого. По дороге обратно в лагерь зэки вновь ведут беседы.
В бараке Шухов приносит Цезарю посылку, тот делится продуктами с остальными заключёнными. Появившийся надзиратель требует у Тюрина объяснительных записок, потом вспоминает об утреннем инциденте с Кавторангом.
Наказанного уводят в карцер. Шухов с Алёшкой-баптистом рассуждают о Боге.
В финальном монологе Иван Денисович, перебирая в памяти события прошедшего дня, называет этот день счастливым.
Таких дней в его жизни было три тысячи шестьсот пятьдесят три.

*толь (от фр. tôle — листовое железо) — кровельный и гидроизоляционный материал