В провинциальный город N приезжает бричка с Иваном Александровичем Хлестаковым и его слугой Осипом. Хлестакова заманивают в игорный дом. Там он проигрывает последние гроши. Он в отчаянии: с дороги сильно проголодался. В это время городничему Антону Антоновичу Сквозник-Дмухановскому доставляют письмо. Прочитав его, он произносит фразу, ставшую крылатой: «Господа, я должен сообщить вам пренеприятное известие: к нам едет ревизор».

На улице Хлестакова заметили Добчинский и Бобчинский. Пытают Осипа: кто его барин и откуда? Хлестаков в испуге: «За мною пришли!». Чиновники успокаивают Ивана Александровича, городничий елейно приглашают к себе в дом. Жена городничего Анна Андреевна и дочь Марья Антоновна в полном восторге. Антон Антонович волнуется, во сне ему снятся кошмары.

На следующее утро возле комнаты Хлестакова выстраиваются чиновники, желающие попасть к нему. Поначалу Хлестаков стеснителен и робок в общении с ними, но смекнув, что его принимают за другого человека, берет от них взятки.

С такой же «легкостью необыкновенной» молодой повеса просит у Маши ее руку и сердце, у родителей — благословения. Городничий обескуражен и польщен, вообразив себе, какая его ожидает дивная перспектива: Петербург, великосветские балы...

Да вот загвоздка — тайна раскрыта. Хлестаков вовсе не ревизор, а самозванец, вовремя удравший подальше от города. Догнать бы его, да где уж там! А тут и вызов подоспел: всех чиновников к ревизору — настоящему. Какой пассаж!