ЛИШЬ НЕДАВНО В БОРЬБЕ ЗА РОКОВОЕ НАСЛЕДИЕ РЕЙНА, СОТРЯСАЯ ВСЕЛЕННУЮ, ВРАЖДОВАЛИ МЕЖДУ СОБОЙ БОГИ, ВЕЛИКАНЫ, НИБЕЛУНГИ. ТЕПЕРЬ, ПОСЛЕ ПЕРЕЖИТЫХ БУРЬ И ТРЕВОГ, В ПРИРОДЕ НАСТУПИЛО ЗАТИШЬЕ И ВСЕ ТОЧНО ЗАМЕРЛО В ПРЕДЧУВСТВИИ НОВЫХ ВЕЛИКИХ СОБЫТИЙ...

ДЕЙСТВИЕ I

В пещере, затерянной среди дремучего леса, живет кузнец – карлик-нибелунг Миме со своим воспитанником Зигфридом. Кузнец не может сковать ни одного меча, который Зигфрид не сломал бы одним ударом. Миме называет Зигфрида своим сыном, но тот не верит этому и ненавидит своего трусливого, вечно ноющего воспитателя. Нехотя Миме открывает Зигфриду тайну его рождения: однажды в лесу он нашел измученную женщину – это была Зиглинда. Подарив сыну жизнь, она умерла. Перед смертью мать дала мальчику имя и оставила ему обломки меча Нотунга, принадлежавшего ее убитому мужу. Миме до сих пор хранит осколки меча у себя. Зигфрид требует, чтобы нибелунг тотчас перековал для него Нотунг. Но Миме знает, что такая работа ему не под силу.

Появляется Странник – это сам Вотан. Он просит у Миме крова, но тот гонит его прочь. Странник предлагает пари: ставкой будет голова одного из них, а выиграет тот, кто ответит на три вопроса. Миме придумывает трудные вопросы – о нибелунгах, о великанах и богах. Странник не раздумывая отвечает на них и в свою очередь задает Миме три вопроса. Он спрашивает, какому роду Вотан принес горе. «Это род Вельзунгов, – отвечает Миме. – Зиглинда и Зигмунд, дети Вотана, полюбили друг друга. Ими был рожден Зигфрид – сильнейший из сильных». Странник задает следующий вопрос: «Зигфрид был вскормлен карликом для того, чтобы завладеть кладом. Каким мечом он может совершить этот подвиг?» «Нотунгом, – говорит Миме. – Вотан сам воткнул этот меч в ствол дерева. Извлечь его смог один лишь Зигмунд, но Вотан сам же и разбил Нотунг». Странник задает последний вопрос: «Кто скует меч из обломков?» Миме не знает ответа. Тогда за него отвечает Вотан: «Эта работа по силам лишь тому, кому неведом страх». С этими словами он исчезает.

Миме с ужасом вспоминает, что забыл научить Зигфрида страху, значит, жизнь Миме полностью зависит от этого юноши. Нибелунг хочет внушить Зигфриду чувство страха. Он сообщает, что его мать, умирая, просила не отпускать сына в мир до тех пор, пока тот не изведает этого чувства. Зигфрид согласен познать страх. Однако никакие рассказы Миме не производят на него впечатления. Нибелунг обещает привести юношу к пещере дракона. Но Зигфриду прежде нужен меч, и он сам выковывает его из обломков Нотунга. Тогда Миме решает убить Зигфрида после поединка с драконом и завладеть кладом.

ДЕЙСТВИЕ II

Ночью в чаще леса у входа в пещеру нибелунг Альберих встречает Странника. В пещере лежат золотой клад и кольцо, дающее безграничную власть над миром. Отняв его когда-то обманом у Альбериха, верховный бог Вотан отдал сокровище великанам в уплату за построенную ими неприступную крепость Вальгаллу. Один из великанов, Фафнер, убил брата и, обернувшись драконом, охраняет в пещере клад. Нибелунг бессилен бороться с драконом, а Вотан должен соблюдать заключенные им договоры. Если Альберих вновь завладеет кольцом, он разрушит Вальгаллу, подчинит себе мир. Вотан предупреждает Альбериха, что об этом же мечтает и Миме. Встревоженный Альберих предсказывает гибель богов.

Миме приводит Зигфрида к пещере дракона – здесь герой изведает страх. Утомленный дальней дорогой, Зигфрид ложится отдохнуть. Он погружается в мечты о своем отце и матери. Лес оживает, весело щебечут птицы, и Зигфрид вторит им звуками своего серебряного рога.

Разбуженный шумом, из пещеры выползает дракон. Зигфрид не испытывает страха при виде чудовища и убивает его. Перед смертью Фафнер предупреждает победителя: тот, кто внушил ему совершить этот подвиг, хочет убить Зигфрида. Капля горячей крови дракона обжигает руку героя. Он машинально слизывает эту кровь и в тот же миг начинает понимать язык птиц. Они открывают ему тайную силу кольца и шлема, хранящихся в пещере. Из всех сокровищ герой должен выбрать только эти две вещи. Зигфрид скрывается в пещере.

Появляются Миме и Альберих. Они спорят о том, кому теперь принадлежит клад. Коварный Миме собирается избавиться от Зигфрида, но юноше открыты теперь тайные мысли людей, и он убивает Миме. Альберих скрывается в чаще.

Птичка рассказывает Зигфриду о том, что на высокой горе, окруженной пламенем, спит прекрасная Брунгильда. Сквозь огонь сможет пройти лишь тот, кто не знает страха. Брунгильда будет принадлежать Зигфриду, и Птичка укажет ему дорогу к ней.

ДЕЙСТВИЕ III

В бурную грозовую ночь Вотан вызывает из земных недр Эрду – богиню судьбы, чтобы узнать у нее о будущем мира. Но с тех пор, как Эрда родила Вотану Брунгильду, она лишилась пророческого дара: вещая мудрость матери перешла к дочери. Однако не может ответить Вотану и Брунгильда: он отрекся от дочери, когда она нарушила его волю. А теперь верховный бог добровольно отрекается от господства над миром: скоро явится юный герой, не знающий страха, свободный от власти богов. Завладевший кольцом нибелунга, не ведающий его цены, он избавит мир от проклятия золота.

Светает. Буря улеглась. Вдали показывается Зигфрид. Вотан пытается удержать героя, преграждает ему путь своим копьем – однажды Нотунг сломался об это копье. Но на этот раз копье разлетается на части. Вотан исчезает.

Огненный вал расступается перед Зигфридом, и на вершине скалы он видит спящего воина, закованного в доспехи. Зигфрид снимает с его головы шлем, разрезает мечом кольчугу – перед ним прекрасная девушка. Неведомое чувство охватывает Зигфрида – уж не страх ли это? – и он целует ее. Чары рассеиваются, и Брунгильда пробуждается к новой жизни, к земной любви.