Пролог

Россия времен царствования Петра III. Супруга Императора Екатерина унижена пьяными кутежами нелюбимого мужа. Фаворит помогает ей осуществить заговор против самодержца. Маленький Павел становится невольным свидетелем убийства отца.


Действие I

Дворцовые покои. Павел одинок в окружении льстивых придворных, в атмосфере пустой суеты нянек, сплетен и интриг. Недосягаема мать-Императрица, рядом с которой всегда находится Фаворит. Власть для Екатерины неделима. Она не допускает сына до государственных дел.

Императрица решает, что ранний брак должен отвлечь Наследника от мыслей о восшествии на трон.

Павел счастлив с женой, но она полна честолюбивых планов и уговаривает мужа бороться за власть. Императрица узнает о ее замыслах. Ложь и коварство обыденны при дворе. Екатерина задумывает очередную интригу, и семейное счастье Наследника рассыпается после измены жены, ставшей добычей Фаворита. Но и этого недостаточно: смерть любимой – цена за стремление к престолу.


Действие II

Лабиринты дворца пугают Павла холодной враждебностью, лишают надежды вырваться из-под власти Императрицы.

Наследник грезит о громких военных победах. Но это – лишь иллюзия могущества.

В воспоминаниях Павел видит погибшую жену, свое детство, убитого отца. Бал-маскарад, которым правит Императрица, перерастает в оргию. Павел приглашает Екатерину на театральное представление. Актеры, наученные Наследником, разыгрывают сцену убийства короля неверной женой и ее любовником. Императрица, распознавшая аллюзию на свое участие в заговоре, впадает в гнев. Павел впервые решается противостоять матери.

Фаворит пребывает в смятении. Ласками он пытается вернуть расположение Императрицы, но тщетно: его роль сыграна.

Призрак отца призывает Павла к мщению. В своих фантазиях Наследник совершает долгожданное возмездие: Фаворит умирает в объятиях тени убитого им царя. В круговороте образов Павлу является Императрица. Теперь ее черед, остается только опустить меч… но рука не поднимается нанести матери последний удар.

Плата Императрицы за трон – внутреннее одиночество. Страх смерти наполняет ее душу.

Даже мечты о восшествии на престол не приносят Павлу радости. Он предвидит роковой финал недолгого правления. Наследнику не суждено достичь славы матери. И Павел понимает: он лишь пленник собственных снов, отражение тревожных фантасмагорий.